Memories of Mwalimu Julius Nyerere: Aspects of his unique leadership qualities

Memories of Mwalimu Julius Nyerere:   Aspects of his unique leadership qualities

THIS  is  a  continuation  of  my  October  select   presentations  which  are  designed  to    commemorate  the  death of Mwalimu Julius Nyerere  on  14th  October,  1999.

In  last  week’s  presentation,  we  focused  on  certain  select  aspects   of  his  personal  life.  In  today’s  article,  we  will  focus  on  some  of  the  little  known  aspects  of  his  working  life;   and,  in  particular  his  unique,  exemplary   style  of  “leadership  by  example”.

Most   of  the  information  provided  herein,  is  taken  from   the   book  titled  “ 38  Reflections  on  Mwalimu  Nyerere”  which  was  edited  jointly   by  Mark  Mwandosya  and  Juma  Mwapachu,  and  published  by   Mkuki  na  Nyota  Publishers,  Dar es Salaam,  2022.  This  information  is  reproduced  here  by  kind  permission  of  the   said   Publishers;  as  this  helps   to  “spread  the  gospel”  contained  therein,  to  larger  number  of  readers;  who  may  not  be  able  to  gain  access  to  the  book  itself.    But  their  information  is  supplemented  by  ‘bits  and  pieces’   of  my  own  experience,  as  one  of  the  leaders  who  worked  very  closely  with  the  late  Mwalimu  Nyerere.

But  due  to  editorial  space  limitations,   the  aspects  of  Mwalimu   Nyerere’s  unique  leadership   that  are  presented  here,  are  only  two,  of  the numerous  and  extremely   interesting  narratives  that  are  provided  by  some  of  the  leaders  who   made  their  contributions  to  the  said  book  of  400  pages.  The   aspects   discussed  herein  relate  to  the  two  selected  matters,  which  are:-

(i)  His  style  of  presiding  over  official  meetings           (ii)  His   willingness  to  correct  decisions  that  were  made  in  error.

Mwalimu  Nyerere’s   style  of  presiding  over  official  meetings

Joseph  Sinde  Warioba,  in  his  contribution,  provides  the  following  insights:-                                                                              “At  cabinet  meetings,  or  those  of  CCM’s  National  Executive  Committee;   Mwalimu  Nyerere  was  good  at  building  consensus,  especially   over  critical  issues  which  needed  broad  discussion.  He  gave  people  full  opportunity  to  freely  express  their  views,  while  he  quietly  listened.    He  always  had  a  small  notebook  with  him,  in  which  he  would  write  notes  of  the  important  points  being  made.  At  the  end  of  the  discussions,  Mwalimu  would  sum  up  what  was  said.  The  most  significant   aspect  in  his  presiding  over  such  meetings,  is  that  he  did  not  use  his  high  position  to  impose  his  views,  as  is  often  the  case  with  many  other  leaders  in  similar  positions  of  power  and  authority”.

 My  own  experience  in  that  regard

From  my  own  experience,  I  can  readily  attest  that   this  was  indeed  Mwalimu  Nyerere’s   style  of  leadership;  by  citing  what  happened  at  TANU’s  historic  Tabora  conference  of  1958.   The  most  difficult  agenda  of  this  meeting  was  to  make  a  difficult  decision  on  the  matter  of  the  “tripartite  vote”.                                                                                                                                                              The  colonial  Administration  had  passed  a  new  elections  law,  which  required  every  voter  to  cast  three  votes  one  each  for  a  European, Asian,  and  African candidate.

Many  TANU  leaders  expressed  strong   opposition  to  this  requirement;  and  were  actively  campaigning  for  a  boycott  of  the  parliamentary  election  which  was  scheduled    to  be  held  towards  the  end  of  that  year,  1958,  as  a  way  of  demonstrating   their  displeasure.

But  Mwalimu  Nyerere   was  aware  of  the  serious   political  disadvantages  that  TANU  would  suffer,  if  it  boycotted  the  proposed  elections.  Hence  he   went  to  that   conference  determined  to  persuade  the  delegates  to  abandon  their  idea  of  boycotting  the  election.  And   because  of  his  unique  style  of  not  wanting  to  impose  his  views  on  the  delegates;  he  opted  not  to  preside  over  the  deliberations  of  that  conference.  He  vacated  the  Chair  at  the  appropriate  time,  and   asked  the  conference  to  nominate  a  temporary  Chairman  for  these  deliberations;   while  he  took  his  seat  on  the  floor  among  the  delegates;  so  as  to  avoid   presenting   his  powerful  arguments  from  the  floor  as  an  ordinary  delegate.

Mwalimu  Nyerere’s  immense  powers  of  persuasion   are  also  recorded  in  Salim  Ahmad  Salim’s  contribution;  who  says  the  following:-                                                                                                                “I  met  Mwalimu  Julius  Nyerere  for  the  first  time  in  1957,  when  I  was  a  student  at  King  George  the  VI  Secondary  School,  Zanzibar.    I was  in Standard  Ten.    He  had  come  to  address  a  public  rally  at  Coopers  Ground.   In  his   speech,  among  several other  basic  things,  he  also  said:  “The  problem  of  Zanzibar  is  that  there  are   individuals  who  have  very  high  regard  for  themselves,  being  rich  people;  and  there  are  others  who  regard  themselves  as  slaves.   Forget   these types  of   people”.                                                                                                                                               Mwalimu’s   oratory   was   amazing.  He  could  put  together  ideas  and  articulate  them  in  a  way  that  would  reach  both  the  educated  and  the  uneducated”.

It  is   his   immense  powers  of  persuasion  that   eventually  convinced  the  conference  to  agree  to  participate  in  the  proposed  election;  but  at  a  cost  to  the  unity  of  TANU.   Some  of  the  dissenting  delegates,  led  by  one  Zuberi  Mtemvu,  decided  to  break  away  from  TANU,  and  formed  a  splinter  party  under  the  name  of  the  African  National  Congress (ANC),  with  Zuberi  Mtemvu  as  its  President.

In  his  contribution,  Joseph Sinde  Warioba  also   puts   on  record   the episode  in  which  Mwalimu   Nyerere  was  able  to  persuade  the  CCM  policy- making  National  Executive  Committee,  to  agree  on  fixed   term  limits  for  any    President   of  Tanzania   to  stay   in  Office,  in  the  face  of  strong  opposition  voices.    Warioba  says:-                                                                                                                                                “ I  was  not  privy  to  how  Mwalimu  Nyerere  maneuvered  the  proceedings  of  that  NEC  meeting, but   he   was  very  firm  in  his  argument   that  the  decision  on  when  to  leave  office  should  not  be  left  to  an  individual,  or  group  of  individuals.  Such  decision  must  be  made  for  them  by  the  country’s  constitution”.

I  was  myself  present  at  the  said  meeting,  and  can  attest  to  the   firmness  of  Mwalimu  Nyerere  on  this  issue.  In  his  characteristic  style  of  leadership,   he  first  allowed  the  delegates  to  freely  express  their  views  and  opinions  on  this  matter,  in  order  to  enable  him  to  understand  the  basis   of   their  arguments.   The  majority  of  the  arguments  were   in  favour  of   avoiding  the  imposition  of  any  such  term  limits.

Then,  in  his  summing-up  statement,  Mwalimu   argued  that   their  reasoning  was  mostly   based  on  the  country  having   a  “good”  President.   He  therefore   alerted  them  to  the  possibility  of  the  people  electing  a  “bad”  President,  whose    desire  is    to  remain  in  office  indefinitely. That  is  precisely  when  which  Nyerere  made  his  point,  that   decisions  on  when  to  leave  office  should   not  be  left  to  the  individual   holding  that  office.  “Such   decisions   must   be  made   for  him  by  the  country’s  constitution”.

His  willingness  to  acknowledge  decisions  made   in  error

This  was  another  rare,  and  unique  quality  of  Mwalimu  Nyerere,  when  he  was  holding  the  high   office  of  President.   Presumably,   people  of  the  Christian  faith   are   aware  of  the  Bible  story  of  Pontio  Pilato;   which  tells  how  Pilato  flatly  refused  to alter  his  writing  on  the  cross  when  he  was  requested   to  do  so;  and  his  reply  of  “what  I  have  written,  I  have  written”!                                                                            Other  people    may   be  equally  aware  of  what  the  ancient  English  Jurist,  William  Blackstone (1723 – 80)   said,   in  his  book  titled  Commentaries  on  the  Laws  of  England,  Book  III;  that:                     “The  King  can  do  no  wrong,   is  a  necessary  and  fundamental  principle  of  the  English  Constitution”.

In  that  particular  respect,   President  Nyerere  manifestly   belonged   to  a  totally  different  class  from   Pilato’s   rigid   stand,   and  Blackstone’s  “Kings”;   as  well  as  his  crooked  thinking  and  assertions.

On  Mwalimu  Nyerere’s  ideas  and   beliefs

Joseph  Butiku  was  one  of  the  contributors  listed  in  the  said  book.    In  his   contribution,   Butiku  reproduces  the  remarks  that  were  made  by  Mwalimu  Nyerere  in  September  1996,  at  a  fund  raising  dinner  at  Kilimanjaro  Hotel  in  Dar es Salaam,    for  the  Mwalimu  Nyerere  Foundation:-      “There  are  many  good  and  honest  people,  who  believe  that  the  ideas  which   are  associated  with  my  name,  are  dead,   and  should  be  properly  buried.

I  disagree !   Great  ideas  do  not  die  so  easily,  for   they  continue  nagging.    And  any  human  society   that  ignores  them,  does  so   at  its  own  peril.  I  am  saying  this  without  inhibition  or  pretended  modesty,  because,  in  fact,  they  are  not  my  ideas.    I  never  invented  them.

I  am  simply  a  believer  in  them,  like  many  other  believers  duly  recorded  as  in  human  history.   I  believe  in  the  equality  and  dignity  of  all  human  beings,  and  the  duty  to  serve.  I  am  an  ardent  believer  in  the  freedom  and  welfare  of  the  individual,   and  in    community  and  fellowship  with  all  other  human   beings  wherever  they  may  be.                                                                                                I  repeat,  those  ideas  are  not  mine,  but  I  have  articulated  them,  and  will  continue  to  articulate  them  with  passion”.

Nyerere’s  willingness  to  acknowledge  decisions  that  were  made  in  error.

This  willingness   is   manifested  in  the  contribution made  by  Cleopa  David  Msuya,  who    narrates  his  experience  in  connection  therewith   in  the  following  words:-                                                                                                      “As  Chairman  of  the  South  Commission,  and  later  of  the  South  Centre,  Mwalimu  Nyerere  travelled  widely  worldwide.   There  is  no  doubt  that   he   learnt  a  lot.    On  one  occasion,  upon  his  return  from  one  of  his   many  travels,  Mwalimu   told  me  this:-   ‘Cleopa,  I  have  learnt  one  important  lesson.  Wherever  I  went,  I  have  been  reminded    that  ‘you  can’t  have  a  good  philosophy,  or  idea,  or  theory,  if  that   philosophy,  idea,  or  theory;   is  not  translated  into  bread  and  butter  for  the  tummy’.  (This   remark  was  in  connection  with  Mwalimu’s   seemingly   failed   philosophy  of   Ujamaa    and  self-reliance).    He  continued  thus :-  ‘The  Ujamaa  philosophy  did  not  translate  itself  into   a  rapid  change  of  peoples’  incomes,  nor  gave  them  a  better  standard  of  living.  I  think  this  is  where  we  went  wrong,  and  whatever  we  do,  we  have  to  accept  that  reality.  That,  is   what  humility  is  all  about”.

There  are  several  other  examples  which  demonstrate  this  behavioral  quality  of  President    Nyerere,  which  manifestly  distinguishes  and  differentiates   him  from  some  of  his  African  peers.

In  his  contribution,  Joseph  Warioba  talks  about  a  pretty  minor  and  insignificant  episode,  when  President  Nyerere  indirectly   expressed  forgiveness  to   a  University  student  whose  name  was  Wilfred  Mwabulambo;    who   had  offended  President  Nyerere,  by  refusing   his  order  to  go  back  to  the  British  High  Commissioner,  along  with the  other  student  leaders,  to  apologise   for  the  misdemeanor  they  had  committed  of  the  wanton   destruction  of  property  at  the  British  High  Commission, in  a  protest  demonstration  against  Southern  Rhodesia’s  Unilateral  declaration  of  independence;    for  which  President  Nyerere  had  angrily  ordered  that  Mwabulambo  be  given  six  strokes  of  the  cane  on  his  buttocks.

Regarding  Mwabulambo’s  subsequent  Presidential  pardon,   Warioba  says:-     “One  day  soon  thereafter,  a  state  car  came  to  the  University  to  pick  Willfred  Mwabulambo.  He  was  taken  to  State  House  to  meet   President  Nyerere,  with  the  result  that    after  completing  his  degree  programme,  Mwabulambo  was  employed  by  State  House”.

Other  more  significant  examples,  include  President  Nyerere’s  decision  to  abolish  the  Local  government  Urban  and  District  Councils  in  1975.  He  acknowledged  this  mistake  in  a  statement  he   made  in  his  farewell  speech   to  Parliament  before  his  voluntary  retirement  from  the  Presidency;    in  which  he  said:- In  1982,  we  realised  that  we  had  made  a  mistake  when  we  abolished  the  Local  government  Authority  Councils,  Thus,  we  asked  Parliament  to  rectify  it   by  re-instating  those  democratic  institutions.                                                                                                                                                                         Also  in  that  speech,  President  Nyerere   acknowledged  the  other  mistake  he  had  made  in  abolishing  the  Cooperative  Unions  and  the  Cooperative  Societies.  “kufutwa  kwa  vyama  hivyo,  lilikuwa  ni   kosa  jingine  kubwa  tulilolifanya  katika  miaka  iliyopita,”    President  Nyerere  admitted.

The Writer is for Speaker of the United Republic of Tanzania’s Parliament 

Pi0msekwa@gmail.com  /0754767576.

 

Related Articles

Back to top button